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Devrait-il (et peut-il) être réglementé sur Facebook ?

L'un des sujets les plus chauds débattus par les participants au Symposium mondial de l'UIT pour les régulateurs de cette semaine est la façon de relier l'autre moitié de la population mondiale. La grande question, bien sûr, est de savoir qui va payer pour ça ?

Le bill va être élevé. Ailleurs dans le monde, la Banque mondiale a plaidé pour ce qu'elle appelle un « coup de lune » en Afrique, un projet dont la portée est aussi ambitieuse que l'effort américain pour atterrir le premier homme sur la lune. Celui-ci vise à rendre l'internet haut débit accessible à tous en Afrique.

On dirait que des dizaines de milliards de dollars seront alloués, quand tout sera fait.

Mais le Secrétaire général de l'UIT a déclaré à Symposium que ses experts estimaient qu'il faudrait 450 milliards de dollars US pour relier les 1,5 milliard de personnes suivantes. Mais, a-t-il dit, le magnat des télécommunications Carlos Slim lui a dit par la suite que cela pourrait coûter deux ou trois fois plus cher.

Qui a de l'argent comme ça ? Beaucoup d'yeux se tournent vers les plateformes internet qui ont créé certaines des personnes les plus riches du monde et dont la domination se fait sentir même dans les coins les plus reculés du globe.

Les plateformes de médias sociaux comme Facebook et Google, les géants du commerce électronique Amazon et Alibaba, et les fournisseurs de contenu tels que Netflix et Youtube sont tous en pleine croissance et suscitent autant de colère que d'adulation pour leurs efforts.

En ce qui concerne l'infrastructure des consommateurs, la plupart des coûts sont supportés par les compagnies de téléphone et les sociétés liées. Et certains d'entre eux ne se débrouillent pas trop mal non plus. L'argent qu'ils enfonce dans de nouvelles infrastructures est énorme. Un dirigeant d'AT and T a déclaré au Symposium que son entreprise avait investi plus de 150 milliards de dollars des États-Unis au cours des dernières années et qu'elle réalise toujours un bénéfice solide.

Digicel a investi environ un milliard de dollars dans le Pacifique depuis sa création, déclare Jeremy Birks, avocat général de l'Asie-Pacifique. Il dit que l'entreprise est heureuse de payer son chemin, et souhaite seulement que d'autres le fassent aussi.

Ce message a trouvé un public sympathique. Le Premier ministre Charlot Salwai a fait écho à leur appel à soumettre les fournisseurs de contenu numérique, appelé Over The Top services, à la taxation et à la réglementation. « Peut-être que nous devons réglementer le TTT dans le pays », a-t-il déclaré lors d'une conférence de presse. « C'est une préoccupation qui a été soulevée par beaucoup d'autres dans le monde. »

« Ils opèrent librement », a-t-il dit. « Par exemple Facebook. Ils ne paient aucun tarif, et je pense qu'à l'avenir, nous devrions réglementer la façon dont ces OTT devraient contribuer à la construction d'infrastructures ou aider à développer les TIC dans ce pays. »

Ses préoccupations ne se limitent pas seulement au financement du dernier kilomètre du monde en développement, mais aussi à l'impact que ces insurgés ont sur les sociétés éloignées, dont certaines utilisent les technologies de communication pour la première fois de leur vie.

Plus tôt cette année, le Premier ministre par intérim Christophe Emelee a rencontré des dirigeants de Facebook à leur siège Asie-Pacifique à Singapour, afin de discuter des moyens de coopérer plus étroitement sur la modération du contenu. Il a réitéré le soutien de Vanuatu à la liberté d'expression, mais a déploré l'absence de responsabilité parmi les commentateurs des médias sociaux.

L'Internet Society est depuis des décennies un champion d'un internet non réglementé et sans frontières. La conception fondamentale de l'Internet, dit-il, est de faciliter une communication directe et non médiée entre deux parties, peu importe où elles se trouvent dans le monde. Ils soutiennent que l'internet exporte la liberté partout où il se trouve.

Mais que nous le voulions ou non, ça change. Rajnesh Singh est le directeur du bureau régional de l'ISOC pour la région Asie-Pacifique. Fidjien, il est très conscient des défis auxquels sont confrontées les sociétés insulaires du Pacifique en particulier. Les choses n'ont pas l'air bien, a-t-il dit au Daily Post. « Internet est gravement menacé, non pas par un acteur, mais par plusieurs acteurs en même temps. »

Il considère la réglementation nationale comme l'une des forces qui est antithétique à la conception de base d'un réseau de bout en bout sans médiation.

Des représentants de Facebook et d'autres plateformes étaient présents au Symposium, mais ils ont refusé de parler aux médias.

Ils se sont toutefois engagés dans une défense dynamique du statu quo au cours des discussions plénières. Le Dr Robert Pepper est responsable de la politique mondiale de connectivité pour Facebook. Ancien régulateur (il a travaillé pendant des années à la Federal Communications Commission des États-Unis), il affirme être familier avec le gazon.

Il a battu la plupart des arguments en invoquant une défense de longue date selon laquelle les innovateurs ne devraient pas être équipés de modèles d'affaires traditionnels. Le fait de surcharger les plates-formes numériques avec des modèles de paiement basés sur l'utilisation aurait pour effet d'étouffer l'invention, le développement et l'adoption de nouvelles technologies. Essentiellement, il a soutenu que cela ne ferait qu'augmenter les coûts pour les consommateurs et qu'il ne ferait que s'emparer des poches de la compagnie de télécommunications.

Les gens qui font pression pour les plateformes ont suggéré au Daily Post que toute cette conversation était motivée par la situation financière désastreuse du parent Digicel. Plus tôt cette année, la société a esquivé une balle existentielle, annonçant que l'écrasante majorité des détenteurs d'obligations avaient accepté de différer le paiement de 3 milliards de dollars américains dans ce que Moody's appelait une dette « en détresse ».

Selon l'Irish Times, « Digicel, qui opère sur 31 marchés dans les Caraïbes et le Pacifique Sud, est endettée d'environ 6,7 milliards de dollars ».

Relier les « autres » 3,5 milliards de personnes sur cette planète est un objectif noble, mais comme toujours, le monde en développement a du mal à s'attiser sur la pente glissante de la pauvreté.

Robert Pepper, de Facebook, a déclaré au Symposium que des recherches qui ont montré que non seulement les pays à revenu faible ne progressaient pas, mais qu'ils perdaient du terrain alors que les pays à revenu moyen et élevé accéléraient leur adoption technologique.

C'est ce que l'on appelle le problème de la Reine Rouge. Nommé d'après un personnage dans Alice in Wonderland de Lewis Carroll, il décrit comment elle doit courir à grande vitesse juste pour rester immobile. La Reine dit à Alice : « Vous voyez, il faut tout ce que vous pouvez faire pour rester au même endroit. Si vous voulez aller ailleurs, vous devez courir au moins deux fois plus vite que ça ! »

Vanuatu fait tout ce qu'il peut faire et a fait mieux que la plupart des pays insulaires du Pacifique pour relier ses petites communautés dispersées et éloignées. En tant qu'hôte du Symposium mondial pour les régulateurs de cette année, il a présenté des services Internet de pointe pour les participants.

Mais des centaines de millions de dollars supplémentaires seront nécessaires pour aligner les normes de communication du pays sur celles du reste du monde. Et alors que les riches parties prenantes se querellaient sur une relative misère, cette nation — et le monde en développement tout entier — est de plus en plus en retard.